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21 nov. 2014

La loca de los gatos

Los gatos son adorables, pero hay personas que llevan la afición a estos animalillos a un extremo no muy saludable. Los ingleses lo llaman "lady cat syndrome". Podría ser que tuviéramos la clave de por qué ciertas personas que acumulan gatos en su casa de manera compulsiva.

Toxoplasma gondii. Fuente: microbewiki.kenyon.edu

Este hongo que os presento es el principal sospechoso, Toxoplasma gondii. Los gatos son huéspedes habituales de este parásito y los humanos podemos infectarnos a través de los felinos, sobre todo de sus heces. Aunque, a menos que seamos inmunodeprimidos o gestantes, son infecciones de lo más banal.

Pero no solo nos afecta a nosotros, los ratones también pueden infectarse y, en este caso, los resultados son bastante curiosos.Los ratones infectados por Toxoplasma muestran atracción hacia los gatos, se vuelven locos por la orina de gato y en caso de que aparezca un gato en escena se acercan a él.

Ciclo de la toxoplasmosis. Fuente: CDC
La razón por la que Toxoplasma actúa de este modo es una estrategia adaptativa muy maquiavélica y necesitamos una breve pincelada de su ciclo reproductivo para entender la jugada. 

El felino es lo que llamamos el huésped definitivo porque solo en sus intestinos tiene lugar la reproducción sexual del parásito que da como resultados oocitos que se extienden por las heces del gato. Estas heces pueden contaminar alimentos o a otros mamíferos directamente. Cuando los oocitos se encuentran en los intestinos de estos animales dan lugar a las larvas que atraviesan los tejidos y se acomodan en forma de quistes sobre todo en tejido muscular y en el cerebro. Y aquí acabarían las aventuras del Toxoplasma, si este animal no se convierte en presa de otro felino siendo ingeridos los quistes y renovando el ciclo sexual en un intestino felino.

Los cambios conductuales que genera el hongo en los ratones facilitan que los gatos coman presas infectadas, mucho más fáciles de cazar. Y aumentan las posibilidades de que el Toxoplasma continúe su ciclo. Todo son ventajas para el gato y el hongo.

¿Y qué hay de las personas infectadas de toxoplasmosis? Pues parece que también hay vínculo. Las personas infectadas tienen el doble de riesgo de estar involucradas en accidentes de coche u en actividades de riesgo. Sabemos que el hongo induce la producción de GABA, que es un neurotransmisor que en dosis elevadas bloquea la amígdala, la zona cerebral principalmente vinculada con el miedo y con la capacidad de reacción.

De una manera similar, se ha descubierto que el Toxoplasma tiene 2 genes capaces de sintetizar I-DOPA, el precursor de la dopamina, neurotransmisor relacionado con el placer y las adicciones. Esto podría explicar por qué algunas personas tienen una adoración desmesurada hacia los gatos y esa necesidad de acumular estos animales en casa.

Fuentes: 
 
- Fekadu A, Shibre T, Cleare AJ. "Toxoplasmosis as a cause for behaviour disorders--overview of evidence and mechanisms."Folia Parasitol (Praha). 2010 Jun;57(2):105-13.

- Webster, JP. "Rats, cats, people and parasites: the impact of latent toxoplasmosis on behaviour." Microbes Infect. 2001 Oct;3(12):1037-45.

18 nov. 2014

¿Por qué los ciegos tienen los ojos blancos?

En los medios audiovisuales es habitual que se representen personas ciegas mediante efectos que hacen aparecer que los ojos del actor en cuestión son blancos. Si bien algunas enfermedades pueden darse con una apariencia similar, esta no es una condición necesaria para la ceguera.

La causa más frecuente de este efecto es la catarata. Aunque si no fijamos bien, la córnea (la zona que recubre la pupila) está intacta y no cambia de color. Esto sucede cuando la catarata, que no es más que un cambio en la estructura de ciertas proteínas del cristalino, lleva muchos años y se convierte en una catarata "hipermadura". Las proteínas se degradan con el paso de los años y se acumulan formando cuerpos opacos dentro del cristalino. En un principio ese acúmulo de proteínas da una coloración como verdosa al cristalino, pero con los años se vuelve totalmente blanco.


El verdadero "ojo blanco" está causado por lesiones en la córnea, que causan la mayoría de cegueras en los niños de países subdesarrollados. Esas lesiones pueden ser debidas a infecciones bacterianas, como el tracoma, que es una infección por Chlamydias que se adquiere cuando el recién nacido pasa por el canal del parto; herpes o traumatismos. 

Estructura corneal.
Además de esto, algunas enfermedades oculares pueden generar edema de córnea. Como podéis ver en la foto, la córnea está formada por 6 capas de tejido. El 90% de la córnea es estroma, que está formado por fibras de colágeno dispuestas de una manera única para poder conseguir la transparencia de la córnea. El acúmulo de agua en esa zona hace que el colágeno del tejido pierda su estructura original. De esta manera, la córnea se vuelve opaca y da la imagen de "ojo blanco".

El edema corneal se debe a enfermedades genéticas que afectan a la estructura de la córnea y la hacen más permeable de lo normal, o el aumento de la presión intraocular.

15 nov. 2014

En ocasiones... me tiembla el párpado

Seguro que todos hemos experimentado alguna vez esa desagradable sensación de tic en el párpado, a veces solo dura unos segundos y otras veces un poco más. ¿Qué hace que el párpado tiemble?

Este fenómeno tiene nombre: Mioquimia palpebral. La mioquimia es un temblor involuntario espontáneo que puede aparecer en cualquier grupo muscular del cuerpo. Y el párpado inferior es la zona del cuerpo más proclive a ello (la segunda es el párpado superior, más raramente).

Los factores que contribuyen más frecuentemente son una ingesta excesiva de cafeína u otras sustancias excitantes, ansiedad, fatiga, tensión, horas extra, y una falta de sueño. Se supone que estos factores aumentan la irritación de las fibras nerviosas que inervan los músculos. Esta irritación genera una contracción leve e irregular que no produce movimiento (llamado fasciculación), por este motivo notamos la contracción pero el párpado no se cierra.

Es algo totalmente benigno y, muy raramente, podría estar relacionado con el inicio de una enfermedad neurológica. Hay varias formas de eliminarlo, como presionar el párpado entre los dedos para frenar la contracción o la quinina, si os gusta la tónica, ya que funciona bloqueando los canales de sodio de las células musculares de manera dependiente, es decir, que tiene mayor afinidad para bloquear los que están hiperestimulados.

10 nov. 2014

¿Cómo deforma la nariz la cocaína?

Por todos es conocido que uno de los estigmas más claros de la adicción a la cocaína es la deformación gradual de la forma de la nariz. Hoy veremos cómo y por qué se produce este fenómeno. 

La cocaína es una sustancia que, entre otras características, tiene efectos vasoconstrictores (disminuye el flujo de los vasos sanguíneos), por lo que al ser esnifada reduce la cantidad de aporte sanguíneo de la mucosa nasal. De este modo, el consumo prolongado primero produce úlceras, ya que las células van muriendo por déficit nutricional, y van dejando a la intemperie el cartílago del tabique nasal. El cartílago no tiene vasos sanguíneos propios, sino que debe ser nutrido por la mucosa que lo recubre. Así que inevitablemente, el cartílago también se perfora por necrosis. 

Por si esto no fuera suficiente, también tenemos que tener en cuenta que, tras este efecto vasoconstrictor de la cocaína, el cuerpo produce un efecto rebote con una gran vasodilatación de la zona para compensar la isquemia. La vasodilatación da lugar a rinitis (con sensación de que la nariz nos moquea) y algunos consumidores palían este molesto efecto con gotas intranasales, que casualmente también son vasoconstrictoras (aumentamos el efecto, ya producido por la cocaína).

Una pequeña lesión en el tabique puede ser totalmente inperceptible, como mucho puede provocar que la persona note una especie de silbido cuando inspira aire (porque al haber una perforación que comunica ambas fosas nasales se crea una turbulencia de aire). Cuanto meyor sea la perforación, mayor y más molesta se puede volver esta turbulencia. Además los bordes de la perforación son muy frágiles y sangran fácilmente; por no hablar de la aparición de costras recurrentes, dolor o infecciones recurrentes de la zona...

El tabique nasal es el pilar del dorso nariz, de manera que el afectado pierde gradualmente ese apoyo y la nariz se hunde ("nariz de boxeador"). También la punta de la nariz cae por falta se sustento.

Fuente: http://www.perforatedseptum.com/perforated-septum-treatment/

El consumo necesario para que esta lesión aparezca no se encuentra bien estimado, podría ser entre unos pocos meses y varios años; depende del cuerpo de cada uno, la frecuencia del consumo, los adulterantes de la droga y el uso de sprays nasales.

En estos casos el único remedio es una intervención, siempre con la idea de que el paciente haya dejado la droga. Las pequeñas perforaciones (menores de 2 cm) se cierran sin problemas, pero pasados los 2 cm la intervención se complica, ya que debe realizarse en varias etapas y no siempre se consigue un cierre total del defecto.


Fuentes:
- Vallés Varela, H. Lecciones de Otorrinolaringología. Universidad de Zaragoza. 2012.

6 nov. 2014

César y la cesárea

Son muchas las fuentes que aseguran que la cesárea recibe tal nombre porque Julio Cesár nació mediante esta técnica. Es cierto que ya se practicaba esta intervención por el 101 a.C., año en que se supone el nacimiento del César. Sin embargo, tal explicación no puede ser verdadera.

En la fecha señalada ninguna mujer sobrevivía a la "secto cesarea", nombre que recibía entonces, de hecho el primer caso documentado de mujer que sobrevivió a una cesárea data del año 1888. Y Aurelia, madre de Julio César, vivió hasta los 60 años. 

Más probablemente, el nombre de la cirugía proviene de la Lex Caesarea, promulgada por Numa Pompilio, que gobernó del 715 al 653 a. C. Esta ley ordenaba que a toda gestante que falleciera en la fase final de su embarazo o en el parto se le extrajese el hijo por un corte (caesura) abdominal, a fin de que el niño tuviera oportunidad de vivir.

Lo que sí podría ser cierto es que algún antepasado de Julio César naciera mediante este procedimiento, y en agradecimiento, la dinastia Julio-Claudia adoptara este nombre, ya que para los romanos el nacer de este modo era signo de buen augurio para el recién nacido.